一年多前,谷歌的九龙计划展开在肯尼亚,35个装有太阳能电子设备的巨型气球向该国中西部地区发射4G信号。该项目雄心勃勃;每个气球完全伸展后,大小相当于一个网球场,计划让它们在平流层(离地球20公里)盘旋,形成网状网络,为偏远地区的人们提供互联网服务。

不过,该项目刚推出六个月就开始了停产Loon当时的首席执行官Alastair Westgarth,写的,“我们谈论了很多关于连接下一个10亿用户,但现实是,龙一直在追求连接中最困难的问题最后的十亿用户:那些太难或太偏远的地区的社区……我们还没有找到一种方法来降低成本,从而建立一个长期、可持续的企业。”

Westgarth接着赞扬了从这个项目中学到的很多东西。现在,其中一些正在进入一个新的项目,叫做项目Taara如果没有龙的进步,这是不可能的。

为了在气球之间发送数据,工程师们使用了光通信,或者塔拉的工程总监巴里斯·埃尔克曼(Baris Erkmen)在一份声明中称之为光通信X博客文章,无线光通信(WOC)。从一个站点发出的激光将一束不可见的光束传输到另一个站点的数据接收器。当两个站点成功地连接起来时(“就像握手一样,”Erkmen说),通过光束传输的数据就形成了高带宽的互联网连接。

这是一个复杂的握手。为了让我们了解激光所需的精度以及达到该精度的难度,Erkmen写道,“想象一下,将一束筷子宽度的光束精确地指向10公里外的5厘米目标;这就是信号强度和可靠性所需的精确程度。”

他补充说,他的团队花了数年时间来改进该技术的大气传感、镜像控制和运动检测能力;Taara的终端现在可以根据环境的变化自动调整,以保持精确的连接。

塔拉项目旨在弥合刚果共和国布拉柴维尔和刚果民主共和国金沙萨之间的连通性鸿沟。这两座城市相距仅4.8公里(2.9英里),但它们之间的距离最大刚果河-这是世界上最深的河流(部分220米/720英尺!如果你问我的话,那真是太可怕了)第二快也是唯一一个两次穿越赤道的行星。这就造成了一些复杂的物流问题,因此,金沙萨(位于河流的南岸)的互联网连接非常昂贵。

当地的互联网供应商在河流周围铺设了400公里的光纤连接,但在教科书上的例子中跨越式技术Taara项目使用WOC在河上传输高速连接。

该连接在20天内提供了近700 TB的数据,可靠性高达99.9%相等的观看世界杯比赛的高清视频达27万次。

正如Erkmen在博客中详述的那样,WOC并不能对雾、鸟甚至猴子等干扰免疫。但他的团队已经开发了网络规划工具,根据天气等因素来评估该技术在不同领域的可行性,并将重点放在最可能发挥作用的地方;无论如何,偶尔有零星的服务总比没有服务好。

根据平价互联网联盟,几乎一半的世界人口仍然缺乏互联网接入,而拥有互联网的人中有很大一部分的连接质量较低,这使得在线学习、视频流和远程医疗等功能无法使用2019年报告该组织发现,只有28%的非洲人口可以通过电脑上网,而34%的人可以通过手机上网。

尽管将互联网扩展到全世界的人口会带来一些缺点(比如更多的错误信息或仇恨言论的渠道,以及无法去任何地方真正“拔掉插头”等),但更广泛的共识是,互联网将成为一个巨大的赋予权力和解放力量它使人们能够即时获取信息,并创造了无数的商业和学习机会,否则这些机会是不存在的。

那么,塔拉项目似乎正走上正轨,帮助世界上目前缺乏廉价高速互联网的部分地区获得这一喜忧参半(但从净效益来看)的好处。

形象信贷:国家航空和航天局