铁锈色的土地、细长的木薯地、小农场和村庄点缀着这片风景。尘土和烟雾模糊了大片马拉维湖远处的山脉。在热带非洲,你无法逃避人类存在的迹象。

你要在这个地方找到一个完全的自然环境需要追溯到多久以前?

我们的工作表明,这确实需要很长的时间:至少有85000年的8倍这是世界上第一个通过农业进行土地改造的项目

我们部分研究过去人类行为的考古学家、研究景观变化时间的地质年代学家和研究古代环境的古环境科学家之间的跨学科合作。通过结合这些研究专业的证据,我们已经确定了在非常遥远的过去早期人类弯曲的一个例子环境以满足他们的需要。通过这样做,他们改变了周围的景观,以一种至今仍可见的方式。

挖掘行为和环境线索

旱季是在这里进行考古野外工作的最佳时间,找到遗址也很容易。我们在这些红土中挖掘的大多数地方,都能找到石器。这些证据表明,有人坐下来,熟练地打碎石头,创造出如此锋利的刃,以至于他们仍然可以抽血。这些石器工具中的许多可以组装在一起,重现数万年前单个人的一次行动。

到目前为止,我们已经在这里发现了超过45000件石制品,它们被埋在地表以下许多英尺(1至7米)处。我们正在挖掘的这些遗址可以追溯到大约31.5万到3万年前的中石器时代。这也是非洲的一个时期人类行为和创造力的创新频繁出现,而且比世界上其他任何地方都要早

这些文物是怎么被埋起来的?为什么有这么多?这些古代狩猎采集者在做什么呢?为了回答这些问题,我们需要更多地了解在他们的时代这个地方发生了什么。

为了更清楚地了解这些早期人类生活的环境,我们求助于保存在马拉维湖底泥层中的化石记录。几千年来,花粉被吹入水中,微小的湖栖生物被困其中湖底有一层层的淤泥.我们协作团队的成员提取了一个1250英尺(380米)的岩心用一艘改装过的驳船上的泥,然后煞费苦心地一层一层地记录其中所含的微观化石。然后他们用它们重建了整个盆地的古代环境。

今天,这个地区的特点是茂密,fire-tolerant开放林地没有形成厚厚的和封闭的树冠。有这些树冠的森林拥有最丰富的植被多样性;这种生态系统现在仅限于出现在高海拔地区的斑块。但这些森林曾经一直延伸到湖岸。

根据钻孔岩芯中不同时期的植物化石证据,我们可以看到马拉维湖周围的区域在森林扩张的湿润期和森林收缩的干燥期之间反复交替。

由于该地区在自然气候变化的推动下经历了干旱周期,湖泊体积有时缩小到现在的5%。当湖泊水位每次最终上升时,森林侵蚀了海岸线.在过去的63.6万年里,这种情况一次又一次地发生。

用火管理资源

岩心中的泥也包含了火的历史记录,以木炭的微小碎片的形式。这些小斑点告诉我们,大约85000年前,马拉维湖周围发生了一些奇怪的事情。木炭产量激增,侵蚀加剧,降雨没有使森林恢复,这是50多万年来的第一次。

就在木炭爆裂出现在岩芯记录的同时,我们的遗址也开始出现在考古记录中,最终数量众多,形成了一个不断散落着石器的景观。另一个近海钻井岩芯显示,随着位置的增加,越来越多的木炭被冲进湖中。早期人类开始在陆地上留下他们的第一个永久印记。

消防用途是技术这可以追溯到至少一百万年.以这种变革性的方式使用它是人类创新最强大的地方。现代狩猎采集者用火来取暖、做饭和社交,但许多人也将火作为一种工程工具。根据植被向更耐受火灾的林地的大规模永久转变,我们推断这就是古代狩猎采集者正在做的事情。

通过将野火的自然季节节奏转化为更可控的节奏,人们可以鼓励特定区域的植被在不同阶段生长。这个所谓的“pyrodiversity“建立小型栖息地斑块,使觅食机会多样化,有点像在超市增加产品选择。

就像今天一样,改变生态系统的任何一部分都会影响到其他任何地方。随着古代马拉维封闭森林的消失,植被变成了更开放的林地,这些林地能够抵御火灾,但这些林地的物种多样性并不相同。降雨和树木覆盖率的减少也增加了侵蚀的机会,将沉积物扩散成厚厚的一层,称为冲积扇。它封闭了考古遗址创造了今天你能在这里看到的景观。

人类影响是可持续的

尽管在过去的几千年里农民在非洲的传播带来了更多景观和植被的转变我们发现,人类影响的遗产早在数万年前就已经存在了。这为我们提供了一个机会,让我们了解这种影响是如何在很长一段时间内持续下去的。

大多数人将人类的影响与工业革命之后的一段时间联系在一起,但古生物学家有更深刻的观点。有了它,像我们这样的研究人员可以看到,无论何时何地,无论人类生活在哪里,我们必须放弃“原始的本性,没有任何人类印记。然而,我们也可以看到人类如何在很长一段时间内以可持续的方式塑造他们的环境,导致生态系统的转变而没有崩溃。

因此,看到人类影响的漫长过程使我们不仅要考虑我们的过去,而且要考虑我们的未来。通过建立长期的生态模式,保护防火、物种保护和人类食物安全可更有针对性和更有效.生活在热带地区的人们,如今天的马拉维,尤其容易受到粮食不安全带来的经济和社会影响气候变化.通过研究久远的过去,我们可以在人类长期存在与维持这种存在的生物多样性之间建立联系。

有了这些知识,人们就能更好地去做10万年前在非洲发明的事情:管理我们周围的世界。

古人类学家杰西卡·汤普森解释了这项研究。

本文转载自谈话在知识共享许可下。读了原文

图片来源:杰西卡·汤普森CC BY-ND

我是一名主要在非洲工作的古人类学家/古考古学家。我在马拉维领导发掘工作,我也曾在埃塞俄比亚、坦桑尼亚和南非从事其他考古项目。我最感兴趣的是现代人类行为在非洲的起源,尽管我目前在马拉维领导的项目处理的问题和信息大多是后期可用的……

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