去年夏天,德克萨斯州出生了一匹名叫库尔特的马。科特不是普通的马,他是一匹DNA克隆它来自中亚的一种濒临灭绝的野马。

库尔特过去很特别,现在也很特别。但现在,他在“冷冻DNA克隆的最神奇濒危动物”的称号上有了一些竞争对手。“新的竞争者是一只名叫伊丽莎白·安的黑脚雪貂。

伊丽莎白·安(Elizabeth Ann)于去年12月在科罗拉多州的一个保护中心出生,这是多年来精心研究和计划的结果。它是美国第一个被克隆的濒危动物,而且它可能是该物种长期生存的最大希望。

对雪貂

黑足雪貂是美国西部怀俄明州和科罗拉多州的地方病,但在20世纪中期开始灭绝,当时它们的主要食物来源草原犬鼠也因疾病和栖息地丧失而死亡。20世纪80年代,在怀俄明州发现了一小群雪貂,其中几只的皮肤切片被送往圣地亚哥的冷冻动物园,在那里它们被冷冻了30多年。

非营利保护组织的科学家恢复和恢复利用冰冻活组织切片的细胞对四种雪貂的基因组进行了测序,发现自20世纪80年代以来,这种物种的遗传变异平均下降了55%。他们选择了基因最多样化的雄性和雌性(其母亲薇拉的基因多样性是普通黑足雪貂的三倍),并将细胞送到实验室,实验室用这些细胞培育出后来成为伊丽莎白·安的胚胎。

一个独特的胚胎

你会问,如何用冷冻的皮肤细胞制造胚胎?科学家们利用了一枚家貂的蛋,家貂是黑足貂的近亲。他们取出卵子的细胞核,用薇拉的一个细胞的细胞核取而代之。用小电击作为激活刺激,细胞能够正常分裂。这个过程被称为体细胞核移植马库尔特(Kurt)和绵羊多莉(Dolly)就是这样出生的。

胚胎被植入代孕雪貂(非黑脚雪貂)体内,一个存活了近40年的濒危动物的健康克隆于去年12月诞生。恢复和恢复调用克隆人是"现存最具遗传价值的黑脚雪貂"

保持活着

就科学而言,这是很酷的东西。伊丽莎白·安(Elizabeth Ann)是一项努力的开端,旨在使她的物种在基因上更具多样性,从而增加其长期生存的机会;她很快就会和其他用这些长期冷冻的细胞产生的克隆体结合在一起,它们将根据最强的基因结果进行交配和繁殖。它们将生活在科罗拉多州柯林斯堡附近的国家黑足雪貂保护中心,最早可能在2025年被重新引入野外。

“这将是一个缓慢而有条理的过程,”佛罗里达大学的保护遗传学家Samantha wise参与了该项目的研究。“我们需要绝对确保引入这只黑足雪貂不会危及黑足雪貂的遗传谱系。”

随着新的克隆体的诞生,雪貂的数量将受到密切监测,但前景是乐观的。在美国鱼类和野生动物服务机构的一份声明中,“复兴和恢复”组织的执行董事瑞安·费兰表示,她说:“看到这个物种生存下来是我们的一种承诺,这也促成了伊丽莎白·安的成功诞生。看到她现在的繁荣,为她的物种和世界各地依赖保护的物种开启了一个新时代。她是生物多样性和基因拯救的胜利。”

图片来源:Ryan Hagerty / USFWS